Stava camminando insieme a sua madre verso la loro casa a Poughkeepsie, nello Stato USA di New York, quando improvvisamente si è accasciato sul prato nel 2013. Qualche ora dopo, Joseph Elone, 17enne, è morto. Come hanno raccontato i suoi familiari in un’intervista a Medium, il teenager aveva trascorso un mese nei boschi una settimana prima, nell’ambito della borsa di studio in campo ambientalista che aveva vinto. Amava così tanto l'esperienza che voleva tornare in autunno per andare alla Brown University. Invece, ha portato qualcosa con lui Poughkeepsie con lui: il morso di una zecca. Quel segno quasi invisibile dall'ambiente che tanto amava, è stato l’inizio della fine – anche se i medici lo hanno capito solo diversi mesi dopo la morte del brillante liceale. Joseph aveva sviluppato la cosiddetta ‘cardite di Lyme’, una rara – anche se probabilmente sotto diagnosticata – complicazione di un morso da una zecca infetta.

La malattia di Lyme

Ogni anno, negli Stati Uniti vengono confermati 30.000 nuovi casi di malattia trasmessa dalle zecche e tale numero è in costante aumento a causa del riscaldamento globale che rende più fertili diverse regioni degli Stati Uniti per le zecche infette. Almeno altre nove persone sono morte a causa dell'infezione cardiaca, patologia difficile da individuare negli Stati Uniti. Alcuni casi di cardite di Lyme si risolvono con un trattamento antibiotico. In altri casi, la malattia non viene rilevata e non viene trattato con costi potenzialmente letali. Come è stato per Joseph.

Joseph morto per il morso di una zecca

Dopo aver sviluppato sintomi lievi come febbre, affaticamento dei sintomi gastrointestinali, tosse e mal di gola, il giovane si è recato dal suo pediatra. Inizialmente si pensava ad un semplice raffreddore, ma la situazione è peggiorata giorno dopo giorno. Così il ragazzo è tornato dal medico, che ha eseguito una serie di esami del sangue, incluso quello per controllare la malattia di Lyme. Le analisi hanno però dato risultati negativi. Pochi giorni dopo, sua madre ha portato Joseph in farmacia  per prendere alcune gocce per la tosse e gli altri sintomi respiratori. Mentre tornavano in casa, il giovane è crollato privo di sensi. È stato ricoverato in ospedale, dove i medici hanno cercato di stabilizzarlo, per poi trasferirlo in un altro ospedale. La mattina dopo il 17enne è spirato. Ci sono voluti mesi di esami medici per determinare la causa della tragica morte di Joseph, secondo Medium. Alla fine, gli specialisti medici hanno individuato la spirochete di Lyme, l’inequivocabile traccia che i batteri di Lyme lasciano in caso di presenza, nei polmoni di Joseph, nel fegato, nel cervello e, fatalmente, nel suo cuore. I batteri possono creare un "blocco cardiaco" interrompendo le correnti elettriche che mantengono il ritmo del battito cardiaco. In alcuni pazienti ciò  causa un'aritmia che può essere trattata con un ciclo di antibiotici e, in alcuni casi, con un pacemaker temporaneo, secondo i Centers for Disease Control and Prevention. Ma per Joseph è stato troppo tardi.